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Vem aí uma nova geração de ônibus espaciais!

Desde 2011, o único modo de levar astronautas à Estação Espacial Internacional (ISS) é com a utilização de naves russas modelo Soyuz. Isso, no entanto, deve mudar a partir de 2017 com o desenvolvimento de um ônibus espacial de última geração.

A ideia começou em junho de 1982 quando um avião de patrulha australiano levou imagens de um navio russo no Oceano Indico, recuperando uma espaçonave até então desconhecida. O pessoal do centro de pesquisas americano em Langley partiu do modelo descoberto e iniciou a construção do seu próprio aparelho (batizado de HL-20) que poderia transportar pessoas e pequenas quantidades de carga. O projeto não vingou e foi cancelado.

O protótipo ficou então guardado por 20 anos em um hangar do referido centro de pesquisas. Anos mais tarde, com o renovado interesse no desenvolvimento de uma alternativa para o Space Shuttle, a Sierra Nevada Corporation (SNC) saiu em busca de uma ideia e encontrou no HL-20 uma resposta viável.

Em 2004, o Dream Chaser foi sendo reconstruído e preparado para o COTS (Commercial Orbital Transport Services) patrocinado pela NASA. Em agosto de 2012, após extensos testes e requalificação, a Sierra Nevada fechou um contrato de $212,5 MM USD com a NASA para continuar o desenvolvimento do Dream Chaser.

Criado para transportar de 2 a 7 pessoas e/ou carga para a órbita da Terra, o aparelho pode permanecer atracado à ISS por até 7 meses. O Dream Chaser pousa em qualquer aeroporto convencional utilizado por voos aéreos comerciais. A nave utiliza combustível a base de etanol que não é um material explosivo volátil. Relativamente pequeno, o Chaser caberia [com suas asas dobradas] no compartimento de carga dos velhos Space Shuttle*.

O lançamento será feito inicialmente por foguetes Atlas V40 mas outros modelos também poderão ser utilizados. Os voos estão previstos para 2017 quando terá inicio uma nova era dos ônibus espaciais.





* Dimensões: 121,5 ft de altura    x  29,5 ft
                              78,1 ft de largura  x  23,5 ft